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Gastroenteritis viral

Definición

Es la inflamación del estómago y los intestinos a raíz de un virus. La infección puede llevar a que se presente diarrea y vómitos y, algunas veces, se le denomina "gripe estomacal".

Nombres alternativos

Virus de Norwalk; Infección por rotavirus; Gripe estomacal

Causas, incidencia y factores de riesgo

La gastroenteritis viral es una causa importante de diarrea grave tanto en adultos como en niños y muchos tipos de virus la pueden causar. Los más comunes son:

  • Astrovirus
  • Adenovirus entérico
  • Norovirus, también llamado virus similar a Norwalk, que es común entre niños en edad escolar
  • Rotavirus, la principal causa de gastroenteritis severa en niños y que también puede infectar a adultos expuestos a niños con el virus. Los brotes también pueden ocurrir en asilos de ancianos.

Estos virus se encuentran, con frecuencia, en el agua potable o en alimentos contaminados. Los síntomas de la gastroenteritis generalmente aparecen al cabo de 4 a 48 horas después de la exposición al agua o alimentos contaminados.

Las personas con el mayor riesgo de desarrollar gastroenteritis severa son, entre otros: los jóvenes, los ancianos y las personas inmunodeficientes.

Síntomas

Otros síntomas pueden ser:

  • Escalofríos
  • Piel fría y húmeda
  • Sudoración excesiva
  • Fiebre
  • Rigidez articular
  • Escape (incontinencia) de heces
  • Dolor muscular
  • Alimentación deficiente
  • Vómito con sangre (muy raro)
  • Pérdida de peso

Signos y exámenes

El médico buscará signos de que el cuerpo no tiene suficiente agua (deshidratación), como:

  • Boca seca o pegajosa
  • Estado letárgico o comatoso (deshidratación severa)
  • Hipotensión arterial
  • Ausencia o baja diuresis; la orina concentrada luce de color amarillo oscuro
  • Puntos blandos (fontanelas) notoriamente hundidos en la parte superior de la cabeza de un bebé
  • Ausencia de lágrimas
  • Ojos hundidos

Se pueden emplear exámenes para evaluar las muestras de materia fecal con el fin de identificar el virus específico. Esto normalmente no se necesita para la gastroenteritis viral. Se puede hacer un coprocultivo para identificar una causa bacteriana para la diarrea.

Tratamiento

El objetivo del tratamiento es prevenir la deshidratación, garantizando que el cuerpo tenga tanta agua y líquidos como se debe. Los líquidos y electrolitos (sales y minerales) perdidos en la diarrea o el vómito se deben reponer tomando líquidos adicionales. Incluso si usted no es capaz de comer, aún debe tomar líquidos adicionales entre comidas.

  • Los niños mayores y los adultos pueden tomar bebidas para deportistas tales como Gatorade, pero éstas no deben usarse para niños pequeños. En lugar de esto, use las soluciones de reposición de líquidos y electrolitos o helados disponibles en farmacias y tiendas de alimentos.
  • NO utilice jugo de frutas (incluyendo el jugo de manzana), refrescos o cola (con o sin burbujas), Jell-O (gelatina) o caldo. Todos tienen mucho azúcar, lo cual empeora la diarrea y no reponen los minerales perdidos.
  • Beba cantidades pequeñas de líquido (2-4 onzas) cada 30-60 minutos, en lugar de tratar de forzar cantidades grandes de una sola vez, lo cual puede causar vómitos. Use una cucharita o jeringa para un bebé o un hijo pequeño.
  • La leche materna o la leche maternizada pueden continuarse junto con los líquidos adicionales. No es necesario cambiar a un preparado de soja (soya) para biberón.

El alimento se puede ofrecer frecuentemente en cantidades pequeñas. Los alimentos sugeridos abarcan:

  • Cereales, pan, patatas (papas), carnes magras
  • Yogur corriente, plátanos (bananos), manzanas frescas
  • Verduras

Las personas con diarrea que sean incapaces de tomar líquidos debido a las náuseas pueden necesitar líquidos intravenosos (directamente en una vena). Esto es especialmente válido en los niños pequeños.

Los antibióticos no funcionan para los virus.

Los fármacos para disminuir la cantidad de diarrea (medicamentos antidiarreicos) no se deben suministrar sin hablar primero con el médico, ya que pueden hacer que la infección dure más tiempo. No le administre medicamentos antidiarreicos a los niños, a menos que así lo haya indicado un médico.

A las personas que toman diuréticos y desarrollan diarrea, el médico les puede recomendar suspender el consumo de estos medicamentos durante un episodio agudo. Sin embargo, NO deje de tomar ningún medicamento prescrito sin antes hablar con el médico.

El riesgo de deshidratación es mayor en los bebés y niños pequeños, de manera que los padres deben supervisar muy de cerca el número de pañales mojados cambiados por día cuando su hijo está enfermo.

Grupos de apoyo

Expectativas (pronóstico)

La mayoría de las infecciones se resuelven de forma espontánea. Sin embargo, los niños pueden llegar a enfermarse gravemente debido a la deshidratación causada por la diarrea.

Complicaciones

El rotavirus provoca gastroenteritis severa en bebés y niños pequeños. Se puede presentar  deshidratación  severa y la muerte en este grupo de edad. 

Situaciones que requieren asistencia médica

Consulte con el médico si la diarrea persiste por más de varios días o si se presenta deshidratación. Igualmente, se debe poner en contacto con el médico si usted o su hijo presentan estos síntomas:

  • Sangre en las heces
  • Confusión
  • Vértigo
  • Boca reseca
  • Sensación de desmayo
  • Náuseas
  • Ausencia de lágrimas al llorar
  • Ausencia de orina por 8 horas o más
  • Ojos de apariencia hundida
  • Punto blando (fontanela) hundido en la cabeza de un bebé

Prevención

La mayoría de los organismos infecciosos se transmiten por la falta de aseo de las manos. La mejor forma de prevención de la gastroenteritis viral es por medio de una adecuada manipulación de los alimentos y del lavado cuidadoso de las manos después de usar el baño.

Se recomienda la vacuna en bebés para prevenir la infección severa por rotavirus comenzando a la edad de dos meses.

Referencias

Craig SA, Zich DK. Gastroenteritis. In: Mark JA, ed. Rosen's Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 7th ed. Philadelphia, Pa: Mosby Elsevier;2009:chap 92.

Zulfigar AB. Acute gastroenteritis in children. In: Kliegman RM, Behrman RE, Jenson HB, Stanton BF, eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 18th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier;2007:chap 337.

Cortese MM, Parashar UD. Prevention of rotavirus gastroenteritis among infants and children: recommendations of the Advisory Committee on Immunization Practices (ACIP). MMWR. 2009;58:1-25.

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Review Date: 4/12/2010

Review By: Linda J. Vorvick, MD, Medical Director, MEDEX Northwest Divison of Physician Assistant STudies, University of Washington School of Medicine; and George F. Longstreth, MD, Department of Gastroenterology, Kaiser Permanente Medical Care Program, San Diego, CA. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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