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Neuropatía periférica

Definición

Es un problema con los nervios que llevan la información hasta y desde el cerebro y la médula espinal al resto del cuerpo. Esto puede producir dolor, pérdida de la sensibilidad y una incapacidad para controlar los músculos.

  • "Periférica" significa nervios que se encuentran lejos del centro del cuerpo, distantes del cerebro y la médula espinal (los cuales se denominan sistema nervioso central).
  • "Neuro" significa nervios.
  • "Patía" significa anormal.

Nombres alternativos

Neuritis periférica; Neuropatía de tipo periférico; Neuritis de tipo periférico

Causas, incidencia y factores de riesgo

Una serie de nervios periféricos retransmiten información desde el sistema nervioso central hasta los músculos y otros órganos. Una segunda serie retransmite información desde la piel, las articulaciones y otros órganos de nuevo al sistema nervioso central.

La neuropatía periférica significa que estos nervios no funcionan adecuadamente. Esta neuropatía puede involucrar daño a un solo nervio o a un grupo de nervios (mononeuropatía) o puede afectar a múltiples nervios (polineuropatía).

Existen muchas razones por las cuales es posible que los nervios no funcionen adecuadamente y en muchos casos no se puede identificar ninguna causa.

El daño a los nervios puede ser causado por:

La neuropatía periférica es muy común. Dado que existen muchos tipos y causas de neuropatía, y que los científicos no siempre se ponen de acuerdo acerca de la definición, su incidencia exacta se desconoce.

Algunas personas son más propensas a heredar la neuropatía.

Síntomas

Los síntomas dependen de qué tipo de nervio esté afectado. Los tres principales tipos de nervios son:

  • Aquéllos que llevan las sensaciones (sensoriales)
  • Aquéllos que controlan los músculos (motores)
  • Aquéllos que llevan información a órganos y glándulas (autónomos)

La neuropatía puede afectar a uno o a una combinación de todos los tres tipos de nervios. Los síntomas también dependen de si el padecimiento afecta a un nervio, varios nervios o a todo el cuerpo. Cuando todo el cuerpo está afectado, se llama polineuropatía.

Los nervios más largos son los que se lesionan más fácilmente que los más cortos, de manera que es más común tener síntomas tempranos o peores en las piernas y los pies que en las manos y los brazos.

CAMBIOS EN LA SENSIBILIDAD:

El daño a las fibras sensoriales ocasiona:

  • Sensaciones de ardor
  • Cambios en la sensibilidad
  • Incapacidad para determinar la posición de la articulación, lo cual causa falta de coordinación
  • Neuralgia
  • Hormigueo o entumecimiento

Con muchas neuropatías, los cambios en la sensibilidad comienzan en los pies y se trasladan hacia el centro del cuerpo. Otras áreas resultan comprometidas a medida que la afección empeora. La diabetes es una causa frecuente de neuropatía sensorial.

DIFICULTADES DE MOVIMIENTO:

El daño a los nervios que van a los músculos interfiere con el control muscular y puede causar debilidad. Otros síntomas relacionados con los músculos incluyen:

  • Dificultad para respirar o deglutir
  • Dificultad o incapacidad para mover una parte del cuerpo (parálisis)
  • Caídas (debido al encorvamiento de las piernas o por tropezones en los dedos de los pies)
  • Falta de destreza (como no ser capaz de abotonarse la camisa)
  • Falta de control muscular
  • Pérdida del tejido muscular (atrofia muscular)
  • Fasciculaciones o calambres musculares

SÍNTOMAS AUTÓNOMOS:

Los nervios autónomos regulan las funciones voluntarias y semi involuntarias, tales como el control de los órganos internos y de la presión arterial. El daño a estos nervios puede causar:

Signos y exámenes

Una historia detallada le ayudará al médico a determinar la causa de la neuropatía. El examen del cerebro y el sistema nervioso (neurológico) puede revelar problemas con el movimiento, la sensibilidad o el funcionamiento de un órgano. Asimismo, se pueden presentar cambios en los reflejos y en la masa muscular.

Se pueden hacer exámenes de sangre para detectar afecciones médicas tales como diabetes, deficiencias vitamínicas, problemas de tiroides u otras afecciones.

Los exámenes que detectan y ayudan a clasificar la neuropatía pueden ser:

Tratamiento

El tratamiento implica:

  • Abordar la causa (como la diabetes o el consumo de alcohol).
  • Controlar los síntomas.
  • Ayudar al paciente a ganar la independencia máxima y la capacidad para cuidarse.
  • Reponer cualquier vitamina u otras deficiencias en la dieta
  • Detener la lesión al nervio (por ejemplo, en casos de neuropatía debido a compresión como el síndrome del túnel carpiano).

El médico puede recomendar fisioterapia, terapia ocupacional u otras intervenciones ortopédicas. Por ejemplo:

  • El ejercicio y el reentrenamiento se pueden utilizar para aumentar la fuerza y el control muscular.
  • El uso de sillas de ruedas, aparatos ortopédicos (corsés) y férulas puede mejorar la movilidad o la capacidad para utilizar un brazo o pierna afectados.
  • Se puede necesitar cirugía para detener la lesión a un nervio, como en el síndrome del túnel carpiano

La seguridad es una consideración importante para las personas que sufren de neuropatía, ya que la falta de control muscular o la disminución de la sensibilidad aumentan el riesgo de caídas u otras lesiones. Es posible que usted no note una fuente potencial de lesión ya que no puede sentirla. Por ejemplo, es posible que no note si el agua en la tina está demasiado caliente. Por esta razón, las personas que presenten disminución en la sensibilidad deben revisarse frecuentemente los pies u otras áreas afectadas en búsqueda de hematomas, áreas de piel abiertas u otras lesiones que puedan pasar inadvertidas.

Algunas de las medidas de seguridad para las personas que experimentan dificultad con el movimiento pueden ser:

  • Instalar barandas
  • Eliminar obstáculos en los pisos, como alfombras sueltas

Las medidas de seguridad para las personas que tienen dificultad con la sensibilidad incluyen:

  • Iluminación adecuada (incluyendo luces en la noche)
  • Probar la temperatura del agua antes de bañarse
  • Usar calzado protector (no utilizar zapatos descubiertos en los dedos ni tacones altos)

Revise los zapatos frecuentemente en búsqueda de arena o puntos ásperos que puedan lesionar los pies.

Las personas con neuropatía son propensas a sufrir nuevas lesiones del nervio en los puntos de presión como en las rodillas y en los codos. Ellas deben evitar la presión prolongada en estas áreas como la que se ejerce al apoyarse sobre los codos, al cruzar las piernas o al adoptar posturas similares.

Se pueden necesitar analgésicos de venta libre o recetados para controlar el dolor causado por la neuropatía periférica. Los anticonvulsivos (fenitoína, carbamazepina, gabapentina y pregabalina), los antidepresivos tricíclicos (amitriptilina y nortriptilina) u otros medicamentos (duloxetina) pueden reducir el dolor. Utilice la dosis más baja posible para evitar efectos secundarios.

El cambio de posición, el uso de marcos para mantener la ropa de cama apartada de partes sensibles del cuerpo u otras medidas también pueden ayudar a reducir el dolor.

Es posible que los síntomas de daño a nervios autónomos sean difíciles de tratar o no respondan bien al tratamiento. Las siguientes medidas pueden ayudar:

  • El uso de medias elásticas y dormir con la cabeza elevada pueden ayudar a tratar la presión arterial baja que ocurre al ponerse de pie (hipotensión postural). La fludrocortisona o medicamentos similares también pueden servir.
  • Tomar medicamentos que aumentan la motilidad gástrica (como la metoclopramida), comer cantidades pequeñas y frecuentes, dormir con la cabeza elevada u otras medidas pueden ayudar.
  • La expresión manual de la orina (presionar la vejiga con las manos), realizar cateterismo intermitente o tomar medicamentos como el betanecol pueden ayudar a las personas con problemas vesicales.
  • Tratar la impotencia, la diarrea, el estreñimiento u otros síntomas en la medida de lo necesario.

Grupos de apoyo

Se puede obtener información de grupos de apoyo en la Neuropathy Association: www.neuropathy.org

Expectativas (pronóstico)

El desenlace clínico depende de la causa de la neuropatía periférica. El pronóstico puede ser excelente en los casos en los que se pueda identificar y tratar la afección. Sin embargo, en la neuropatía grave, el daño al nervio puede ser permanente, incluso si se trata la causa.

Para la mayoría de las neuropatías hereditarias, no existe cura. Algunas de estas afecciones son inofensivas, mientras que otras progresan más rápidamente y pueden llevar a complicaciones permanentes y graves.

Complicaciones

La incapacidad para sentir o notar lesiones puede llevar a que se presente infección o daño a la parte afectada del cuerpo, incluyendo:

Otras complicaciones pueden ser:

Situaciones que requieren asistencia médica

Consulte con el médico si tiene síntomas de neuropatía periférica. En todos los casos, un diagnóstico y un tratamiento oportunos aumentan la posibilidad de controlar los síntomas.

La neuralgia, como la causada por la neuropatía periférica, puede ser difícil de controlar. Si el dolor es intenso, un algiólogo le puede sugerir métodos diferentes.

Los síntomas urgentes abarcan:

  • Dificultad respiratoria
  • Dificultad para deglutir
  • Desmayos
  • Latidos cardíacos irregulares o rápidos

Prevención

Si usted va a someterse a un procedimiento quirúrgico prolongado o no podrá moverse por un período de tiempo largo, tome las medidas apropiadas con anticipación (como acolchonar partes vulnerables del cuerpo) para reducir el riesgo de problemas neurológicos. Evite pasar mucho tiempo en una posición (por ejemplo, después de tomar mucho alcohol) o de hacer ciertos tipos de movimientos repetitivos (en el caso del síndrome del túnel carpiano).

Reduzca el riesgo de neuropatía:

  • Tomando alcohol con moderación
  • Siguiendo una dieta equilibrada
  • Manteniendo un buen control de la diabetes y otros problemas de salud, si los tiene

Referencias

Shy ME. Peripheral neuropathies. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 446.

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    Review Date: 8/27/2010

    Review By: David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine; and Daniel B. Hoch, PhD, MD, Assistant Professor of Neurology, Harvard Medical School, Department of Neurology, Massachusetts General Hospital. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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