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Cefalea en brotes

Definición

Es un dolor que afecta un lado de la cabeza y puede involucrar lagrimeo de los ojos y congestión nasal. Los ataques ocurren regularmente durante una semana hasta un año, separados por períodos prolongados sin dolor, que duran al menos 1 mes y posiblemente más tiempo.

Ver también:

Nombres alternativos

Cefalea histamínica; Neuralgia migrañosa; Dolor de cabeza histamínico; Cefalea en racimo

Causas, incidencia y factores de riesgo

Las cefaleas en brotes son una forma bastante común de dolores de cabeza repetitivos y crónicos y son más frecuentes en los hombres que en las mujeres. Estas cefaleas pueden presentarse a cualquier edad, pero son más comunes en la adolescencia y la mediana edad, y tienden a ser hereditarias.

Los científicos no saben exactamente qué causa las cefaleas en brotes, pero parecen estar relacionadas con una liberación súbita de histamina o de serotonina del cuerpo.

Los siguientes factores pueden desencadenar los ataques de cefaleas en brotes:

  • Consumo de alcohol y de cigarrillo
  • Grandes alturas (senderismo, viajes aéreos)
  • Luz brillante (incluyendo la luz solar)
  • Esfuerzo
  • Calor (clima cálido, baños calientes)
  • Alimentos ricos en nitritos (como el tocino y las carnes en conserva)
  • Ciertos medicamentos
  • Cocaína

Síntomas

Una cefalea en brotes comienza como un dolor de cabeza súbito e intenso. El dolor de cabeza ataca más comúnmente de dos a tres horas después de quedarse dormido, por lo general durante la fase del sueño (movimientos oculares rápidos o MOR). Sin embargo, el dolor de cabeza puede ocurrir mientras usted está despierto y tiende a ocurrir a la misma hora del día.

El dolor ocurre en un lado de la cabeza y se puede describir como:

  • Urente
  • Agudo
  • Constante

El dolor puede ocurrir en, detrás y alrededor de un ojo y puede:

  • Abarcar un lado de la cara, desde el cuello hasta la sien.
  • Empeorar rápidamente, llegando a su pico máximo al cabo de 5 a 10 minutos.

El dolor más fuerte puede durar de 30 minutos a 2 horas.

El ojo y la nariz en el mismo lado del dolor de cabeza también pueden resultar afectados. Los síntomas pueden abarcar:

  • Hinchazón debajo o alrededor de los ojos (puede afectar ambos ojos)
  • Lagrimeo excesivo
  • Ojo rojo
  • Rinorrea (secreción nasal) o congestión nasal en un lado (el mismo lado donde se presenta el dolor de cabeza)
  • Cara sonrojada, enrojecida

Las cefaleas en brotes pueden ocurrir a diario durante meses, alternando con períodos sin dolores de cabeza (episódicos) o pueden ser recurrentes durante un año o más sin interrupciones (crónicos).

Signos y exámenes

El médico puede diagnosticar este tipo de dolor de cabeza llevando a cabo un examen físico y haciendo preguntas acerca de los síntomas y la historia clínica.

Si el examen físico se realiza durante un ataque, por lo general revelará la presencia del síndrome de Horner (párpado caído o pupila pequeña en un solo lado). Estos síntomas no se presentarán otras veces. Igualmente, no se observarán otros cambios neurológicos.

Exámenes, como la resonancia magnética de la cabeza, pueden ser necesarios para descartar otras causas de los dolores de cabeza.

Tratamiento

El tratamiento no cura las cefaleas en brotes y su objetivo es aliviar los síntomas. Los dolores de cabeza pueden desaparecer espontáneamente o se puede necesitar un tratamiento para prevenirlos.

Se debe evitar el cigarrillo, el alcohol, los alimentos específicos y otros factores que puedan provocar las cefaleas en brotes. Llevar un diario puede ayudar a identificar los factores que desencadenan estos dolores de cabeza. Cuando se presente el dolor de cabeza, anote la fecha y la hora de comienzo del dolor. El diario debe incluir notas acerca de lo que usted comió y bebió durante las últimas 24 horas, cuándo y cuánto durmió y qué estaba sucediendo en su vida antes de que comenzara el dolor. Por ejemplo, ¿estaba bajo mucho estrés? También incluya información acerca del tiempo que duró el dolor de cabeza y lo que lo hizo detenerse.

El tratamiento para las cefaleas en brotes implica:

  • Métodos para tratar el dolor cuando se presente
  • Medicamentos para prevenir los dolores de cabeza

El médico puede recomendar los siguientes tratamientos para cuando se presenten los dolores de cabeza:

  • Triptanos, como sumatriptán (Imitrex)
  • Varias semanas de medicamentos antinflamatorios (esteroides) como prednisona, comenzando con una dosis alta, y luego disminuyendo en forma gradual
  • Inhalar oxígeno al 100% (puro) que a menudo alivia la cefalea en brotes para algunas personas, sobre todo para cefaleas en brotes frecuentes que ocurran en la noche.
  • Inyecciones de un medicamento conocido como dihidroergotamina (DHE), el cual puede detener los ataques de las cefaleas en brotes en cuestión de 5 minutos (Advertencia: este fármaco puede ser peligroso si se toma con sumatriptán).

Se puede necesitar una combinación de medicamentos para controlar los síntomas del dolor de cabeza. Debido a que cada persona reacciona de manera diferente al medicamento, el médico puede aconsejarle que ensaye varios medicamentos antes de decidir cuál le funciona mejor.

Los analgésicos normalmente no alivian el dolor de las cefaleas en brotes y, en general, toman mucho tiempo para hacer efecto.

Los siguientes medicamentos se pueden emplear para tratar o prevenir los síntomas de dolor de cabeza:

  • Anticonvulsivos como topiramato o ácido valproico
  • Indometacina o naproxeno
  • Carbonato de litio
  • Bloqueadores de los canales de calcio como verapamilo
  • Propranolol
  • Amitriptilina
  • Ciproheptadina

En raras ocasiones, se puede recomendar cirugía en ciertas células nerviosas cerca del cerebro si los medicamentos no funcionan.

Grupos de apoyo

Expectativas (pronóstico)

Las cefaleas en brotes no son potencialmente mortales y no suelen causar cambios estructurales permanentes. Sin embargo, son crónicas y pueden ser tan dolorosas que interfieren con el trabajo o el estilo de vida. En ocasiones, el dolor puede ser tan intenso que algunas personas pueden pensar en hacerse daño.

Los efectos secundarios de los medicamentos o de la cirugía pueden ser graves.

Complicaciones

  • Dolores de cabeza que interfieren con las actividades diarias.
  • Síndrome de Horner
  • Efectos secundarios de los medicamentos
  • Complicaciones debido a la cirugía para tratar los dolores de cabeza, incluyendo:
    • debilidad muscular permanente en la cara o la cabeza
    • disminución de la sensibilidad en partes de la cara o de la cabeza

Situaciones que requieren asistencia médica

Solicite una cita con el médico si las cefaleas en brotes no responden al tratamiento, si los dolores de cabeza afectan el sueño, si suceden cuando usted está activo o si están acompañados de otros síntomas.

Los síntomas de emergencia abarcan somnolencia, cambios en la visión, cambios en el movimiento o en la sensibilidad, convulsiones, cambios en la lucidez mental, al igual que náuseas o vómitos.

Prevención

En caso de ser propenso a sufrir de cefaleas en brotes, deje de fumar. Igualmente, es necesario evitar el consumo de alcohol y de cualquier alimento que esté asociado con este tipo de cefalea. En algunos casos, los medicamentos pueden prevenir la aparición de este tipo de cefalea.

Referencias

Silberstein SD, Young WB. Headache and facial pain. In: Goetz CG. Textbook of Clinical Neurology. 3rd ed. St. Louis, Mo: WB Saunders; 2007:chap 53.

Bartsch T, Paemeleire K, Goadsby PJ. Neurostimulation approaches to primary headache disorders. Curr Opin Neurol. 2009;22(3):262-268.

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Review Date: 11/22/2010

Review By: Kevin Sheth, MD, Department of Neurology, University of Maryland School of Medicine, Baltimore, MD. Review provided by VeriMed Healthcare Network. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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