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Conmoción cerebral

Definición

Es una lesión del cerebro que puede producir un dolor de cabeza intenso, alteración en los niveles de lucidez mental o pérdida del conocimiento.

Temporalmente interfiere con la forma como trabaja el cerebro y puede afectar la memoria, la capacidad de discernimiento, los reflejos, el habla, el equilibrio, la coordinación y los patrones de sueño.

Ver también: primeros auxilios en casos de conmoción cerebral

Nombres alternativos

Causas

En los Estados Unidos, se presenta más de un millón de casos de conmoción cerebral cada año.

Una conmoción cerebral puede darse cuando la cabeza golpea un objeto o un objeto en movimiento golpeó contra la cabeza. Una conmoción cerebral puede resultar de una caída, actividades deportivas y accidentes automovilísticos. El movimiento significativo del cerebro (discordante) en cualquier dirección puede provocar pérdida del conocimiento. El tiempo que la persona permanezca inconsciente puede ser un indicio de la gravedad de la conmoción cerebral.

Conmoción cerebral
Conmoción cerebral

Síntomas

Las conmociones cerebrales no siempre implican una pérdida del conocimiento. De hecho, la mayoría de las personas que las sufren nunca pierden el sentido. Algunas personas han tenido una conmoción cerebral y nunca ni siquiera se han dado cuenta.

Los síntomas pueden ir de leves a graves y pueden abarcar:

  • Alteración del nivel de conciencia (somnolencia, difícil de despertar o cambios similares)
  • Confusión, sentirse ausente o no pensar con claridad
  • Dolor de cabeza
  • Pérdida del conocimiento
  • Pérdida de la memoria (amnesia) de eventos antes de la lesión o inmediatamente después de que la persona recupera la conciencia
  • Náuseas y vómitos
  • Ver luces centelleantes
  • Sensación de haber perdido el tiempo

Signos de emergencia:

  • Cambios en la lucidez mental y la conciencia
  • Crisis epiléptica (convulsiones)
  • Debilidad muscular en uno o en ambos lados
  • Confusión persistente
  • Pérdida del conocimiento persistente (coma)
  • Vómitos repetitivos
  • Pupilas desiguales
  • Movimientos oculares inusuales
  • Anomalías en la marcha

Los traumatismos craneales que ocasionan conmoción cerebral a menudo están asociados con lesión al cuello y a la columna. Tenga cuidado especial al mover pacientes que hayan tenido un traumatismo craneal.

Pruebas y exámenes

Una evaluación neurológica puede mostrar anomalías. El médico revisará el tamaño de las pupilas.

Los exámenes que se pueden realizar son:

Tratamiento

Un médico hará una evaluación del cerebro y el sistema nervioso (neurológica) para determinar el tratamiento apropiado en caso de una conmoción cerebral sin complicaciones.

Si un golpe en la cabeza durante una actividad deportiva produce dolor de cabeza fuerte, sensación de confusión (aturdimiento) o pérdida del conocimiento, una persona capacitada tiene que determinar cuándo puede la persona regresar a practicar deportes.

Si un niño o un adulto joven ha perdido el conocimiento, esa persona no debe practicar deportes por un período de tres meses. Hay un incremento en la tasa de traumatismos craneales y ocasionalmente muerte en personas que han tenido una conmoción cerebral previa que ocasionó pérdida del conocimiento.

Se puede usar paracetamol (Tylenol) para un dolor de cabeza. No use ácido acetilsalicílico (aspirin), ibuprofeno (Motrin o Advil), naproxeno ni otros fármaco similares.

Consuma una dieta ligera. La actividad suave en la casa está bien. No necesita quedarse en la cama; sin embargo, evite el ejercicio, levantar pesas u otra actividad pesada.

Procure que un adulto permanezca con usted durante las primeras 12 a 24 horas después de que lo lleven de la sala de urgencias para la casa.

  • Dormir está bien. Durante al menos las primeras 12 horas, alguien debe despertarlo cada 2 ó 3 horas y hacerle una pregunta simple, como preguntarle por el nombre, y luego buscar cualquier cambio en la forma como usted luce o actúa.
  • Pregúntele al médico por cuánto tiempo necesita hacer esto.

No beba alcohol hasta que se haya recuperado completamente. El alcohol puede demorar su recuperación, aumentar el riesgo de otra lesión y puede hacer aún más difícil la toma de decisiones.

Una conmoción cerebral complicada con sangrado o daño cerebral se debe tratar en un hospital.

Grupos de apoyo

Expectativas (pronóstico)

Se espera una recuperación completa de una conmoción cerebral sin complicaciones. Se puede presentar vértigo, pérdida de la memoria, problemas para pensar, irritabilidad, dolores de cabeza, alteraciones del sueño y otros síntomas, y continuar durante semanas o incluso meses después de esto.

Posibles complicaciones

  • Sangrado en el cerebro (hemorragia intracerebral)
  • Lesión cerebral que ocasiona deficiencias o cambios físicos, emocionales o intelectuales

Si alguien ha recibido un golpe en la cabeza, se lo debe vigilar atentamente en busca de signos de posible daño cerebral.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al médico si alguien ha sufrido un traumatismo craneal que produjo pérdida del conocimiento, o si ha sufrido un traumatismo craneal sin pérdida del conocimiento que produce síntomas que causen preocupación.

Si los síntomas no desaparecen o no están mejorando después de 2 ó 3 semanas, hable con su médico.

Llame al médico si presenta:

  • Cambios en el comportamiento o un comportamiento inusual
  • Cambios en el habla (mala pronunciación, es difícil entenderle, habla cosas sin sentido)
  • Dificultad para despertarse o se vuelve más soñoliento
  • Visión doble o visión borrosa
  • Fiebre
  • Escape de líquido y sangre de la nariz o los oídos
  • Dolor de cabeza que está empeorando, dura mucho tiempo o que no se alivia con analgésicos de venta libre
  • Problemas para pensar correctamente
  • Problemas para caminar o hablar
  • Convulsiones (movimientos espasmódicos de brazos o piernas sin control)
  • Vómito más de tres veces

Llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) o acuda al servicio de urgencias si se presentan signos de emergencia.

Prevención

El hecho de prestar atención a medidas de seguridad, tales como el uso de equipos atléticos adecuados como cascos para bicicletas y cinturones de seguridad, reduce el riesgo de un traumatismo craneal.

Referencias

Ropper AH, Gorson KC. Clinical practice: concussion. N Engl J Med. 2007;356:166-172.

Kirsch TD, Lipinski CJ. Head injury. In: Tintinalli JE, Kelen GD, Stapczynski JS, Ma OJ, Cline DM, eds. Emergency Medicine: A Comprehensive Study Guide. 6th ed. Columbus, OH: McGraw-Hill; 2006:chap 255.

Heegaard WC, Biros MH. Head. In: Marx JA, ed. Rosen's Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 7th ed. Philadelphia, Pa: Mosby Elsevier;2009:chap 38.

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Review Date: 3/18/2010

Review By: Jacob L. Heller, MD, Emergency Medicine, Virginia Mason Medical Center, Seattle, Washington, Clinic. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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