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Apnea obstructiva del sueño

Definición

Es una afección en la cual se presentan pausas en la respiración durante el sueño, debido a que la vía respiratoria se ha tornado estrecha, bloqueada o flexible.

Una pausa en la respiración se denomina episodio de apnea. Casi toda persona tiene episodios breves de apnea mientras duerme.

Este artículo aborda la apnea obstructiva del sueño en adultos.

Ver también:

Nombres alternativos

Síndrome de apnea obstructiva del sueño; Apnea del sueño obstructiva; Respiración desordenada durante el sueño; AOS

Causas

Todos los músculos del cuerpo se relajan durante el sueño, incluyendo los que ayudan a mantener las vías respiratorias abiertas y permiten que el aire fluya hacia los pulmones.

Normalmente, la parte superior de la garganta aún permanece lo suficientemente abierta durante el sueño para permitir el paso del aire. Sin embargo, algunas personas tienen un área en la garganta más estrecha. Cuando los músculos en la parte superior de la garganta se relajan durante el sueño, la respiración puede detenerse durante un tiempo (con frecuencia más de 10 segundos). Esto se denomina apnea.

El ronquido en personas con apnea obstructiva del sueño es causado por el aire que trata de escurrirse a través de la vía respiratoria estrecha o bloqueada. Sin embargo, toda persona que ronca no sufre apnea del sueño. Otros factores pueden incrementar el riesgo:

  • Ciertas formas del paladar o la vía respiratoria que provocan que esta última esté más estrecha o colapse más fácilmente
  • Amígdalas y vegetaciones adenoideas grandes en niños que pueden bloquear la vía respiratoria
  • Cuello o collarín grande (17 pulgadas o más en los hombres y 16 pulgadas o más en las mujeres)
  • Lengua grande que puede retraerse y bloquear la vía respiratoria

Dormir boca arriba también aumenta los episodios de apnea del sueño.

Síntomas

Una persona que padece de apnea obstructiva del sueño a menudo no es consciente de los episodios durante la noche. Con frecuencia, los miembros de la familia son testigos de los períodos de apnea.

Una persona con apnea obstructiva del sueño generalmente comienza a roncar muy fuerte poco después de quedarse dormida. A menudo, el ronquido se vuelve más fuerte y luego es interrumpido por un largo período de silencio durante el cual no hay respiración. Esto va seguido por un fuerte resoplido y jadeo, a medida que la persona trata de respirar. Este patrón se repite.

Muchas personas se despiertan cansadas en la mañana y se sienten soñolientas y adormecidas a lo largo del día. Esto se denomina somnolencia diurna excesiva (SDE).

Las personas con apnea del sueño pueden:

  • Actuar malhumoradas, impacientes o irritables
  • Ser olvidadizas
  • Quedarse dormidas mientras trabajan, leen o ven televisión
  • Sentirse soñolientas mientras conducen o incluso quedarse dormidas al conducir
  • Tener dolores de cabeza difíciles de tratar

Problemas que pueden ocurrir con esta afección:

  • Depresión que empeora
  • Comportamiento hiperactivo, especialmente en niños
  • Hinchazón de las piernas (si es grave)

Pruebas y exámenes

El médico realizará una historia clínica y un examen físico completos, lo cual implicará una revisión cuidadosa de la boca, el cuello y la garganta. A usted le pueden dar una encuesta con una serie de preguntas acerca de la somnolencia diurna, la calidad del sueño y los hábitos a la hora de acostarse.

Se utiliza un estudio del sueño (polisomnografía) para confirmar la apnea obstructiva del sueño.

Otros exámenes que se pueden llevar a cabo abarcan:

Tratamiento

El objetivo del tratamiento es mantener las vías respiratorias abiertas de manera que la respiración no se detenga durante el sueño.

Los siguientes cambios en el estilo de vida pueden aliviar los síntomas de apnea del sueño en algunos individuos:

  • Evitar el alcohol y los sedantes a la hora de dormir
  • Evitar dormir boca arriba
  • Bajar de peso

La presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP, por sus siglas en inglés) ahora se considera el tratamiento de primera línea para la apnea obstructiva del sueño en la mayoría de las personas. La CPAP se administra por medio de una máquina con una máscara facial ajustada.

Muchos pacientes no pueden tolerar la terapia de CPAP. Un buen control y apoyo de un centro médico especializado en el sueño a menudo puede ayudar a superar cualquier problema con el uso de la CPAP. Para obtener información sobre este tratamiento, ver el artículo sobre CPAP.

Algunos pacientes pueden necesitar dispositivos dentales insertados dentro de la boca en la noche para mantener la mandíbula hacia adelante.

La cirugía puede ser una opción en algunos casos y puede involucrar:

  • Uvulopalatofaringoplastia (UPFP) para extirpar el exceso de tejido en la parte posterior de la garganta (no se ha demostrado que esto funcione bien)
  • Cirugías más agresivas para corregir estructuras anormales de la cara en raros casos cuando los pacientes tienen apnea del sueño grave o el tratamiento no ha servido
  • Traqueotomía para crear una abertura en la tráquea con el fin de derivar la vía respiratoria bloqueada si hay problemas físicos (rara vez se hace)
  • Cirugía en la nariz y los senos paranasales

La cirugía para extirpar las amígdalas y las vegetaciones adenoides puede curar la afección en los niños y no parece ayudar a la mayoría de los adultos.

Grupos de apoyo

Pronóstico

Con tratamiento, los síntomas de la apnea del sueño deben corregirse totalmente.

Posibles complicaciones

Debido a la somnolencia diurna, las personas con apnea del sueño tienen un aumento del riesgo de:

  • Accidentes automovilísticos por conducir estando con sueño
  • Accidentes industriales por quedarse dormidas en el trabajo

La apnea obstructiva del sueño sin tratamiento puede provocar o empeorar la enfermedad cardiovascular, como:

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico si:

  • Experimenta somnolencia diurna excesiva
  • Usted o su familia notan síntomas de apnea obstructiva del sueño
  • Usted padece esta afección y los síntomas no mejoran con el tratamiento o si se presentan nuevos síntomas

Busque atención médica inmediata o llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si experimenta los siguientes signos de una emergencia médica:

Prevención

Los niños con adenoides y amígdalas muy grandes pueden desarrollar apnea del sueño y problemas conexos, y deben ser evaluados por parte de un médico para determinar si necesitan una evaluación mayor.

Ver: amigdalectomía

Referencias

Bradley TD, Floras JS. Obstructive sleep apnoea and its cardiovascular consequences. Lancet. 2009;373:82-93.

Epstein LJ, Kristo D, Strollo PJ Jr., et al. Adult Obstructive Sleep Apnea Task Force of the American Academy of Sleep Medicine. Clinical guideline for the evaluation, management, and long-term care of obstructive sleep apnea in adults. J Clin Sleep Med. 2009;5:263-276.

Patil SP, Schneider H, Schwartz AR, Smith PL. Adult obstructive sleep apnea: pathophysiology and diagnosis. Chest. 2007;132(1):325-337.

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Review Date: 9/15/2010

Review By: Denis Hadjiliadis, MD, Assistant Professor of Medicine, Division of Pulmonary, Allergy and Critical Care, University of Pennsylvania, Philadelphia, PA. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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