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Trastorno de estrés postraumático

Definición

Es un tipo de trastorno de ansiedad que puede ocurrir después de que uno ha observado o experimentado un hecho traumático que involucra una amenaza de lesión o de muerte.

Nombres alternativos

TEPT

Causas, incidencia y factores de riesgo

El trastorno de estrés postraumático (TEPT) se puede presentar inmediatamente después de un trauma mayor o demorar más de 6 meses después del acontecimiento. Cuando se presenta inmediatamente después del trauma, por lo general mejora después de tres meses; sin embargo, algunas personas tienen una forma más prolongada de la enfermedad que puede durar por muchos años.

El trastorno de estrés postraumático puede ocurrir a cualquier edad y aparecer luego de un desastre natural como una inundación o un incendio, o como una guerra, un encarcelamiento, un asalto, maltrato familiar o violación. Los ataques terroristas de septiembre 11 de 2001, en los Estados Unidos, pueden haber causado trastorno de estrés postraumático en algunas personas involucradas, en personas que presenciaron el desastre y en aquellas que perdieron amigos y parientes. Estos tipos de acontecimientos pueden producir estrés en cualquier persona, pero no todas sufren este trastorno.

La causa del trastorno de estrés postraumático se desconoce, pero hay factores psicológicos, genéticos, físicos y sociales involucrados. El trastorno de estrés postraumático cambia la respuesta del cuerpo al estrés. Éste afecta las hormonas del estrés y los químicos que transmiten información entre los nervios (neurotransmisores). El hecho de haber estado expuesto a un trauma en el pasado puede incrementar el riesgo de este trastorno.

Tener un buen apoyo social ayuda a proteger contra este trastorno. En estudios realizados con los veteranos de guerra de Vietnam, aquellos con sistemas de apoyo fuertes tenían menos probabilidad de desarrollar trastorno de estrés postraumático que aquellos que no tenían ese tipo de apoyo social.

La personas con trastorno de estrés postraumático experimentan de nuevo el hecho una y otra vez en al menos una de varias formas. Pueden tener sueños y recuerdos atemorizantes del acontecimiento, sensación de estar pasando por la experiencia nuevamente (reviviscencia) o tornarse muy perturbadas durante los aniversarios del evento.

Síntomas

Las personas con trastorno de estrés postraumático vuelven a experimentar el evento una y otra vez en al menos una de varias formas. Pueden tener sueños y recuerdos aterradores del evento, sentir como si estuvieran pasando por la experiencia de nuevo (reviviscencia) o acongojarse durante los aniversarios del evento.

Los síntomas del trastorno de estrés postraumático se clasifican en tres categorías principales:

1. "Reviviscencia" repetitiva del evento, lo cual perturba las actividades diarias

  • Episodios de reviviscencias, en donde el evento parece estar sucediendo de nuevo una y otra vez
  • Recuerdos reiterativos y angustiantes de la situación
  • Sueños repetitivos con la situación
  • Reacciones físicas a situaciones que le recuerdan el evento traumático

2. Evasión

  • "Insensibilidad" emocional o sentimiento de que a usted nada le importa
  • Sentimientos de despreocupación e indiferencia
  • Incapacidad para recordar aspectos importantes del trauma
  • Falta de interés en las actividades normales
  • Menos expresión de estados de ánimo
  • Aislamiento de las personas, lugares u objetos que hacen recordar el evento
  • Sensación de un futuro incierto

3. Excitación

  • Dificultad para concentrarse
  • Respuesta exagerada a los estímulos que causan sobresalto
  • Conciencia excesiva (hipervigilancia)
  • Irritabilidad o ataques de ira
  • Dificultades para dormir

Usted también podría tener sentimientos de culpa acerca del hecho (incluyendo "culpa del sobreviviente") y los siguientes síntomas que son característicos de ansiedad, estrés y tensión:

  • Agitación o excitabilidad
  • Mareo
  • Desmayo
  • Sensación de latidos del corazón en el pecho (palpitaciones)
  • Fiebre
  • Dolor de cabeza
  • Palidez

Signos y exámenes

No existen exámenes que puedan realizarse para diagnosticar el trastorno de estrés postraumático. El diagnóstico se hace sobre la base de un cierto grupo de síntomas que continúan después de haber experimentado un trauma extremo. El médico realizará exámenes físicos y psiquiátricos para descartar otras enfermedades.

Tratamiento

El tratamiento está orientado a la reducción de los síntomas, estimulándolo para que recuerde el hecho, exprese sus sentimientos y adquiera algún sentido de control sobre la experiencia. En algunos casos, el hecho de expresar la aflicción ayuda a completar el proceso necesario de duelo. Los grupos de apoyo, donde las personas que han tenido experiencias similares comparten sus sentimientos, son útiles.

Es posible que las personas con este trastorno necesiten tratamiento para la depresión, el consumo de alcohol o sustancias o problemas de salud conexos, antes de abordar los síntomas de dicho trastorno. La psicoterapia conductista se emplea para tratar los síntomas de evasión, lo cual puede incluir exposición al objeto que desencadena sus síntomas, hasta que usted se acostumbre a él y deje de evitarlo (esto se denomina técnica de inundación y exposición gradual).

Los medicamentos que actúan sobre el sistema nervioso pueden ayudar a reducir la ansiedad y otros síntomas de este trastorno. Los antidepresivos, incluyendo los inhibidores selectivos de la recaptación de la serotonina (ISRS), como fluoxetina (Prozac), pueden ser efectivos para tratar el trastorno de estrés postraumático.

Se pueden recetar muchos otros medicamentos empleados para trastornos de salud mental. Un médico debe vigilarlo si usted está tomando estos fármacos, dado que pueden tener efectos secundarios. Los sedantes pueden ayudar con las alteraciones en el sueño. Los ansiolíticos pueden servir, pero algunos tipos, como las benzodiazepinas, pueden ser adictivos.

Grupos de apoyo

Se puede encontrar más información acerca del trastorno de estrés postraumático y sobre cómo hacer frente a una tragedia nacional en la página de la American Psychiatric Association (Asociación Estadounidense de Psiquiatría): www.psych.org

Expectativas (pronóstico)

El mejor pronóstico o resultado depende de la prontitud con que se desarrollen los síntomas después del trauma y de la rapidez con que se haga el diagnóstico y el tratamiento.

Complicaciones

Cuándo contactar a un profesional médico

Aunque eventos traumáticos como la tragedia de septiembre 11 pueden ocasionar angustia, no todos los sentimientos de angustia son síntomas de trastorno de estrés postraumático. Hable de sus sentimientos con familiares y amigos. Si los síntomas duran más tiempo o son peores que los de los amigos, consulte con el médico.

Busque ayuda inmediatamente acudiendo a la sala de urgencias o llamando al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si:

  • Se siente abrumado por la culpa
  • Es impulsivo
  • Está pensando en hacerse daño a sí mismo
  • Es incapaz de refrenar el comportamiento
  • Tiene otros síntomas muy angustiantes de trastorno de estrés postraumático

También puede consultar con el médico para solicitar ayuda con problemas continuos como pensamientos recurrentes, irritabilidad y problemas con el sueño.

Prevención

Las investigaciones acerca de las formas de prevenir el trastorno de estrés postraumático continúan.

Referencias

Bisson J, Andrew M. Psychological treatment of post-traumatic stress disorder (PTSD). Cochrane Database Syst Rev. 2007;3:CD003388.

Ipser JC, Carey P, Dhansay Y, Fakier N, Seedat S, Stein DJ. Pharmacotherapy augmentation strategies in treatment-resistant anxiety disorders. Cochrane Syst Rev. 2006;4:CD005473.

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    Review Date: 2/14/2010

    Review By: Fred K. Berger, MD, Addiction and Forensic Psychiatrist, Scripps Memorial Hospital, La Jolla, California. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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