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Bronquiolitis

Definición

Es una hinchazón y acumulación de moco en las vías aéreas más pequeñas en los pulmones (bronquiolos), por lo general debido a una infección viral.

Nombres alternativos

Causas

La bronquiolitis por lo general afecta a los niños menores de dos años, con una edad pico entre tres y seis meses. Es una enfermedad común y algunas veces grave. La causa más frecuente es el virus sincicial respiratorio (VSR). Otros virus que pueden causar la bronquiolitis pueden ser:

El virus se transmite de una persona a otra por el contacto directo con las secreciones nasales o a través de gotitas aerotransportadas. Aunque el VSR generalmente sólo causa síntomas leves en un adulto, puede provocar una enfermedad severa en un bebé.

La bronquiolitis se da en algunas épocas del año y parece ser más frecuente en los meses de otoño e invierno. Ésta es una razón muy común de hospitalización de niños menores de un año durante el invierno y comienzos de la primavera. Se calcula que para el primer año de vida más de la mitad de todos los bebés han estado expuestos al VSR.

Algunos factores de riesgo son:

  • Exposición al humo del cigarrillo
  • Edad menor de seis meses
  • Vivir en condiciones de hacinamiento
  • Falta de lactancia
  • Prematuridad (nacer antes de las 37 semanas de gestación)

Síntomas

Algunos niños tienen infecciones con síntomas menores o pocos síntomas.

La bronquiolitis comienza como una infección leve de las vías respiratorias altas que, en dos o tres días, se puede convertir en una dificultad respiratoria con sibilancias y una tos sibilante y "forzada".

La frecuencia respiratoria del bebé se puede incrementar notablemente (taquipnea) y el niño se puede tornar irritable y ansioso. Si la enfermedad es muy severa, el bebé puede ponerse de color azulado (cianótico), lo cual es una situación de emergencia.

A medida que se incrementa el esfuerzo para respirar, los padres pueden notar que las fosas nasales del niño se dilatan con cada respiración y que los músculos intercostales se retraen (tiraje) a medida que el niño trata de inhalar aire. Esto puede resultar agotador para el niño y los que son muy pequeños pueden llegar a fatigarse tanto que pueden tener dificultad para mantener la respiración.

Los síntomas abarcan:

  • Piel azulada debido a la falta de oxígeno (cianosis)
  • Tos, sibilancias, falta de respiración o dificultad respiratoria
  • Fiebre
  • Tiraje
  • Aleteo nasal en bebés
  • Respiración rápida (taquipnea)

Pruebas y exámenes

Los signos abarcan:

  • Disminución de los niveles de oxígeno en sangre
  • Sibilancias y sonidos crepitantes que se oyen al auscultar el tórax con un estetoscopio

Los exámenes abarcan:

  • Gasometría arterial
  • Radiografía de tórax
  • Cultivo de flujo nasal (para determinar cuál es el virus que está presente)

Tratamiento

Algunas veces, no se requiere tratamiento alguno.

La terapia complementaria puede incluir:

  • Percusión torácica
  • Beber suficientes líquidos. La leche materna o la leche artificial son perfectas para niños menores de un año. Ofrézcale limonada o jugo de manzana caliente si su hijo tiene más de 4 meses.
  • Respirar aire húmedo ayuda a aflojar el moco pegajoso que puede estar ahogando al niño. Usted puede usar un humidificador para humectar el aire que su hijo está respirando. Siga las instrucciones que vienen con el humidificador.
  • Descansar mucho
  • No permitir que alguien fume en la casa, el auto o cualquier lugar cercano a su hijo

Los antibióticos no son efectivos contra las infecciones virales. La mayoría de los medicamentos tienen poco efecto sobre la bronquiolitis. Los niños en el hospital pueden necesitar oxigenoterapia y líquidos por vía intravenosa (IV) para permanecer hidratados.

En los niños extremadamente enfermos, en raras ocasiones, se utilizan medicamentos antivirales (como ribavirina).

Grupos de apoyo

Pronóstico

Usualmente, los síntomas mejoran al cabo de una semana y la dificultad respiratoria por lo general mejora al tercer día. La tasa de mortalidad es menor al 1%.

Posibles complicaciones

  • Enfermedad de las vías respiratorias, incluyendo asma, posteriormente en la vida
  • Insuficiencia respiratoria
  • Infección adicional como neumonía

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico inmediatamente o acuda al servicio de urgencias si el niño con bronquiolitis:

  • Se torna letárgico
  • Presenta un color azulado en la piel, las uñas o los labios
  • Desarrolla respiración superficial y rápida
  • Tiene un resfriado que empeora repentinamente
  • Presenta dificultad respiratoria
  • Experimenta aleteo nasal o retracción de los músculos del tórax en un esfuerzo por respirar

Prevención

La mayoría de los casos de bronquiolitis no se pueden prevenir con facilidad porque los virus causantes de esta enfermedad son comunes en el medio ambiente. La atención cuidadosa al lavado de las manos, sobre todo alrededor de los bebés, puede ayudar a prevenir la diseminación de los virus respiratorios.

Los miembros de la familia que tengan infección de las vías respiratorias altas deben tener especial cuidado cuando se encuentren cerca de un bebé, por lo que deben lavarse las manos con frecuencia, especialmente antes de manipular al niño.

Hasta la fecha, no hay vacuna disponible para el VSR. Sin embargo, hay un producto efectivo, llamado palivizumab (Synagis), para bebés que estén en alto riesgo de presentar enfermedad grave a partir del VSR. Pregúntele al pediatra si este medicamento es bueno para su hijo.

Referencias

Watts KD, Goodman DM. Wheezing, bronchiolitis, and bronchitis. In: Kliegman RM, Behrman RE, Jenson HB, Stanton BF, eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 18th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 388.

American Academy of Pediatrics Subcommittee on the Diagnosis and Management of Bronchiolitis. Diagnosis and management of bronchiolitis. Pediatrics. 2006;118:1774-1793.

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Review Date: 11/2/2009

Review By: Neil K. Kaneshiro, MD, MHA, Clinical Assistant Professor of Pediatrics, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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