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Herpes simple

Definición

Es una infección viral que afecta principalmente la boca o el área genital.

Nombres alternativos

Causas

Existen dos cepas diferentes del virus del herpes simple:

  • El virus del herpes simple tipo 1 (VHS-1) que usualmente está asociado con las infecciones de los labios, la boca y la cara. Es el herpes simple más común y muchas personas lo desarrollan en la niñez. Con frecuencia, causa lesiones dentro de la boca como herpes labial (herpes febril) o infección ocular (especialmente la conjuntiva y la córnea) y también puede llevar a infección del revestimiento del cerebro (meningoencefalitis). Se trasmite por contacto con saliva infectada. En la adultez, del 30 al 90% de las personas tendrá anticuerpos contra el VHS-1. La probabilidad de una infección en la niñez es más alta en personas de estrato socioeconómico bajo.
  • El virus del herpes simple tipo 2 (VHS-2) se transmite por lo general, aunque no siempre, por contacto sexual. Los síntomas abarcan úlceras o llagas en los genitales. Sin embargo, algunas personas con VHS-2 son asintomáticos. Hasta el 30% de los adultos en los Estados Unidos presentan anticuerpos contra este virus. La infección cruzada de los virus tipo 1 y 2 puede ocurrir a causa del contacto orogenital. Es decir, usted puede desarrollar el herpes genital en la boca y el herpes oral en su área genital.

Una infección de un dedo de la mano, llamada panadizo herpético, es otra forma de herpes que, por lo general, afecta a los médicos que están expuestos a la saliva durante los procedimientos. Algunas veces, los niños también pueden contraer la enfermedad.

El virus del herpes puede infectar al feto y causarle anomalías. Una mujer que esté infectada con herpes puede trasmitirle el virus a su bebé durante el parto vaginal, especialmente si la madre tiene una infección activa en el momento de dar a luz. Sin embargo, del 60 al 80% de las infecciones por VHS adquiridas por recién nacidos ocurren en mujeres que no tienen síntomas de dicha infección o antecedentes familiares de infección genital por VHS.

Es posible que el virus se transmita incluso cuando no haya ningún síntoma o úlcera visible. Dos tercios de las personas con infección genital por VHS no presentan recurrencias de sus síntomas y un tercio tiene tres o más recurrencias (brotes) por año.

El VHS nunca se elimina del cuerpo; permanece latente y puede reactivarse, lo que causa síntomas.

Síntomas

  • Ampollas o úlceras, con mayor frecuencia en la boca, los labios, las encías o los genitales
  • Inflamación de los ganglios linfáticos en el cuello o en la ingle (por lo general, sólo en el momento de la infección inicial)
  • Herpes febril
  • Fiebre, especialmente durante el primer episodio
  • Lesiones genitales: primero puede haber una sensación de ardor u hormigueo
  • Úlceras bucales

Pruebas y exámenes

Muchas veces, los médicos pueden deducir si la persona tiene una infección por herpes simple con solo mirar las lesiones; sin embargo, se pueden ordenar algunos exámenes para confirmar el diagnóstico. Estos exámenes abarcan:

  • Examen de sangre para anticuerpos de VHS (serología)
  • Examen de anticuerpos fluorescentes directos (AFD) de células tomadas de una lesión
  • Cultivo viral de la lesión

Tratamiento

Algunos casos son leves y pueden no necesitar tratamiento.

Las personas que tienen brotes prolongados o severos (especialmente si es el primer episodio), las que tienen problemas del sistema inmunitario o aquellas con recurrencias frecuentes se beneficiarán de medicamentos antivirales como aciclovir (Zovirax), famciclovir (Famvir) y valaciclovir (Valtrex).

Las personas que tienen recurrencias severas o frecuentes de herpes genital o herpes oral pueden optar por seguir tomando medicamentos antivirales para reducir la frecuencia y severidad de dichas recurrencias.

Grupos de apoyo

Los grupos de apoyo y el servicio de citas y encuentros con personas que tengan el mismo problema están disponibles para las personas con herpes genital.

Pronóstico

Las lesiones orogenitales generalmente sanan por sí solas en un lapso entre 7 y 10 días. La infección puede ser más severa y durar mucho más tiempo en personas que tengan una afección que debilite su sistema inmunitario.

Una vez que ocurre la infección, el virus se disemina a las neuronas y permanece en el organismo de la persona por el resto de su vida. El virus se puede reactivar de vez en cuando y ocasionar síntomas o brotes. Las recurrencias se pueden desencadenar por el exceso de luz solar, fiebre, estrés, enfermedad aguda y medicamentos o afecciones que debiliten el sistema inmunitario (como cáncer, VIH/SIDA o el uso de corticosteroides).

Posibles complicaciones

  • Eccema herpetiforme (herpes generalizado a través de la piel)
  • Encefalitis
  • Infección de los ojos, queratoconjuntivitis
  • Infección de la tráquea
  • Meningitis
  • Neumonía
  • Infección prolongada y severa en personas inmunodeficientes

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico si desarrolla síntomas que se parecen a una infección por herpes. Hay muchas afecciones diferentes que pueden causar lesiones similares (especialmente en el área genital).

En caso de tener antecedentes de infección por herpes y desarrollar lesiones similares, coméntele al médico si éstas no mejoran después de 7 a 10 días o si tiene una afección que debilite el sistema inmunitario.

Prevención

La prevención del herpes simple es difícil, ya que las personas pueden diseminar el virus incluso sin tener síntomas de un brote activo.

El hecho de evitar el contacto directo con una lesión abierta reducirá el riesgo de infección.

Las personas que presentan herpes genital deben evitar el contacto sexual cuando tienen lesiones activas. Un comportamiento sexual más seguro, incluyendo el uso de condones, también puede reducir el riesgo de infección.

Las personas con lesiones activas por VHS también deben evitar el contacto con recién nacidos, niños con eccema o personas con sistemas inmunitarios debilitados, ya que estos grupos presentan un riesgo más alto de contraer enfermedad más severa.

Para disminuir el riesgo de infectar a los recién nacidos, es recomendable practicar un parto por cesárea a las mujeres que tengan una infección activa por VHS en el momento de dar a luz.

Referencias

Whitley RJ. Herpes simplex virus infections. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier. 2007: chap 397.

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    Review Date: 5/30/2009

    Review By: David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine; Jatin M. Vyas, MD, PhD, Assistant Professor in Medicine, Harvard Medical School, Assistant in Medicine, Division of Infectious Disease, Department of Medicine, Massachusetts General Hospital. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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