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Encefalitis

Definición

Es la irritación e hinchazón (inflamación) del cerebro, casi siempre debido a infecciones.

Ver también: meningitis

Nombres alternativos

Causas, incidencia y factores de riesgo

La encefalitis es una enfermedad poco común. Se presenta casi siempre en el primer año de vida y disminuye con la edad. Las personas muy jóvenes y los ancianos son más propensos a presentar un caso grave.

La causa más frecuente de la encefalitis es una infección viral y muchos tipos de virus la pueden provocar. La exposición a los virus puede suceder a través de:

  • Inhalación de las gotitas respiratorias de una persona infectada
  • Alimentos o bebidas contaminados
  • Picaduras de mosquitos, garrapatas y otros insectos
  • Contacto con la piel

Los diferentes virus se presentarán en diferentes lugares y muchos casos tenderán a agruparse en una cierta temporada.

La encefalitis causada por el virus del herpes simple es la causa principal de los casos más severos en todas las edades, incluyendo los recién nacidos.

Muchos de los virus para los cuales ahora hay una vacuna también pueden causar encefalitis, como:

Otros virus que pueden causar encefalitis abarcan:

El virus causa inflamación del tejido cerebral. Este tejido se hincha (edema cerebral), lo cual puede destruir neuronas, provocar sangrado en el cerebro (hemorragia intracerebral) y daño cerebral.

Otras causas de encefalitis pueden abarcar:

Síntomas

Algunos pacientes pueden tener síntomas de un resfriado o de una infección estomacal antes de que los síntomas de encefalitis comiencen.

Cuando un caso de encefalitis no es muy severo, los síntomas pueden ser muy similares a los de otras enfermedades, incluyendo:

  • Fiebre que no es muy alta
  • Dolor de cabeza leve
  • Baja energía e inapetencia

Otros síntomas abarcan:

Los síntomas en los recién nacidos y niños pequeños pueden no ser tan fáciles de reconocer:

  • Rigidez en el cuerpo
  • Irritabilidad y llanto con más frecuencia (estos síntomas pueden empeorar cuando se recoge al bebé del suelo)
  • Alimentación deficiente
  • La fontanela en la parte superior de la cabeza puede sobresalir más
  • Vómito

Síntomas de emergencia:

  • Pérdida del conocimiento, baja reacción, estupor, coma
  • Debilidad muscular o parálisis
  • Crisis epiléptica
  • Dolor de cabeza intenso
  • Cambio repentino en las funciones mentales:
    • estado de ánimo "llano", ausencia de estado de ánimo ostensible o temperamento inadecuado para la situación
    • deterioro de la capacidad de discernimiento
    • inflexibilidad, egocentrismo extremo, incapacidad para tomar decisiones o apatía hacia la interacción social
    • menor interés en las actividades diarias
    • pérdida de la memoria (amnesia), deterioro de la memoria a corto o a largo plazo

Signos y exámenes

Un examen puede mostrar:

  • Reflejos anormales
  • Aumento de la presión intracraneal
  • Confusión mental
  • Úlceras bucales
  • Debilidad muscular
  • Rigidez del cuello
  • Signos en otros órganos como el hígado y los pulmones
  • Erupción cutánea
  • Problemas del habla

Los exámenes pueden abarcar:

Tratamiento

Los objetivos del tratamiento son brindarle al paciente cuidados complementarios (reposo, nutrición, líquidos) para ayudarle al cuerpo a combatir la infección, y aliviar los síntomas. A las personas con estados de confusión o delirio les puede servir la reorientación y el apoyo emocional.

Los medicamentos pueden abarcar:

  • Medicamentos antivirales, como aciclovir (Zovirax) y foscarnet (Foscavir), para tratar la encefalitis por herpes u otras infecciones virales severas (sin embargo, en la mayoría de los casos, no hay medicamentos antivirales específicos disponibles para combatir la infección).
  • Antibióticos si la infección es provocada por ciertas bacterias.
  • Anticonvulsivos, como la fenitoína, para prevenir crisis epilépticas (convulsiones).
  • Esteroides (como la dexametasona) con el fin de reducir el edema cerebral en algunos casos.
  • Sedantes para tratar irritabilidad o inquietud.
  • Paracetamol (acetaminofeno) para la fiebre y el dolor de cabeza.

Si la función cerebral resulta gravemente afectada, se pueden requerir intervenciones como la fisioterapia o la terapia del lenguaje, después de que la enfermedad esté controlada.

Grupos de apoyo

Expectativas (pronóstico)

El pronóstico varía. Algunos casos de esta enfermedad son leves, cortos y la persona se recupera por completo; mientras que otros casos son graves y pueden ocasionar deterioro permanente o posiblemente la muerte.

La fase aguda de la enfermedad dura normalmente de 1 a 2 semanas, con desaparición gradual o súbita de la fiebre y de los síntomas. Algunas personas pueden tardar varios meses para una recuperación completa.

Complicaciones

El daño cerebral permanente puede ocurrir en casos severos de encefalitis y puede afectar:

  • La audición
  • La memoria
  • El control muscular
  • La sensibilidad
  • El lenguaje
  • La visión

Situaciones que requieren asistencia médica

Acuda a la sala de urgencias o llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si presenta:

  • Fiebre súbita
  • Otros síntomas de encefalitis

Prevención

Los niños y los adultos deben evitar el contacto con alguien que tenga encefalitis.

El control de los mosquitos (una picadura de mosquito puede transmitir algunos virus) puede reducir la posibilidad de que algunas infecciones puedan llevar a que se presente encefalitis.

  • Aplique un repelente de insectos que contenga el químico DEET cuando salga a áreas abiertas (pero nunca use productos con DEET en bebés menores de dos meses).
  • Elimine cualquier fuente de agua estancada (como neumáticos viejos, latas, canales y estanques de poca profundidad).
  • Use camisas de manga larga y pantalones cuando esté afuera, particularmente al anochecer.

Vacune los animales para prevenir la encefalitis causada por el virus de la rabia.

Las vacunas humanas que están disponibles abarcan:

  • Una vacuna para prevenir una forma de encefalitis viral que a menudo afecta a las personas que viven en dormitorios o en el ejército
  • Herpes zóster
  • Sarampión

Referencias

Nath A. Berger JR. Acute viral encephalitis. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007: chap 439.

Beckham JD, Tyler KL. Encephalitis. In: Mandell GL, Bennett JE, Dolin R, eds. Principles and Practice of Infectious Diseases. 7th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Churchill Livingstone; 2009:chap 87.

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Review Date: 7/26/2010

Review By: Neil K. Kaneshiro, MD, MHA, Clinical Assistant Professor of Pediatrics, Unviersity of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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