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Intoxicación alimentaria

Definición

Ocurre cuando usted ingiere alimento o agua que contiene bacterias, parásitos, virus o toxinas producidas por estos gérmenes. La mayoría de los casos de intoxicación alimentaria se dan por bacterias comunes como el estafilococo o la E. coli.

Nombres alternativos

Causas

La intoxicación alimentaria puede afectar a una persona o grupo de personas que consumieron el mismo alimento contaminado. Comúnmente se presenta después de consumir alimentos en comidas al aire libre, cafeterías de escuelas, grandes reuniones sociales o restaurantes.

Los gérmenes pueden introducirse en el alimento que usted consume (llamado contaminación) de diferentes maneras:

  • La carne de res o de aves puede entrar en contacto con las bacterias normales de los intestinos de un animal que se está procesando
  • El agua que se utiliza durante el cultivo o embarque puede contener estiércol o desechos humanos
  • Manipulación o preparación de alimentos en tiendas de comestibles, restaurantes o casas

La intoxicación alimentaria con frecuencia ocurre por comer o beber:

  • Cualquier alimento preparado por alguien que no use las técnicas apropiadas de lavado de las manos.
  • Cualquier alimento preparado usando utensilios de cocina, tablas de cortar y otras herramientas que no estén totalmente limpias
  • Productos lácteos y otros alimentos que hayan permanecido por fuera del refrigerador por mucho tiempo
  • Alimentos congelados o refrigerados que no se guarden a la temperatura apropiada o que no se recalienten adecuadamente
  • Pescados u ostras crudas
  • Frutas o verduras crudas que no se hayan lavado bien
  • Jugos de verduras o frutas crudas y productos lácteos (busque la palabra "pasteurizado")
  • Carnes o huevos mal cocidos
  • Agua proveniente de un pozo o arroyo, o agua de una ciudad o pueblo que no haya sido tratada

La intoxicación alimentaria puede ser causada por:

Los niños y las personas mayores tienen el mayor riesgo de intoxicación por alimentos. Asimismo, usted puede estar en mayor riesgo si:

  • Padece una afección seria, como enfermedad renal o diabetes.
  • Tiene un sistema inmunitario debilitado.
  • Viaja fuera de los Estados Unidos a áreas en donde hay más exposición a los organismos que causan dicha intoxicación.

Las mujeres embarazadas y lactantes tienen que ser especialmente cuidadosas para evitar la intoxicación alimentaria.

Síntomas

Los síntomas de los tipos de intoxicación alimentaria más comunes generalmente comienzan al cabo de de 2 a 6 horas después de ingerir el alimento. Ese tiempo puede ser mayor (incluso muchos días) o más corto, dependiendo de la causa de la intoxicación alimentaria.

Los posibles síntomas abarcan:

Pruebas y exámenes

El médico lo examinará en búsqueda de signos de intoxicación alimentaria, como sensibilidad en el abdomen y deshidratación. Igualmente, le hará preguntas acerca de los alimentos que ha ingerido recientemente.

Los exámenes para encontrar la causa se pueden hacer en:

  • La sangre
  • El alimento sobrante
  • Las heces
  • El vómito

Sin embargo, incluso si usted presenta la intoxicación, es posible que con estos exámenes no se pueda comprobar.

El médico puede ordenar uno o más de los siguientes procedimientos en casos raros pero posiblemente graves:

  • Colocación de un instrumento delgado, similar a un tubo, dentro del ano para buscar el origen de sangrado o infección (sigmoidoscopia).
  • Un examen para medir los impulsos eléctricos en los músculos (electromiografía) para verificar la presencia de botulismo.
  • Un examen del líquido de la columna (punción lumbar) si usted tiene signos de un trastorno del sistema nervioso.

Tratamiento

Usted generalmente se recuperará de los tipos más comunes de intoxicación alimentaria en un par de días. La meta es hacer que usted mejore y evitar la deshidratación.

  • No consuma alimentos sólidos hasta que la diarrea haya pasado y evite los productos lácteos que pueden empeorarla (debido a un estado temporal de intolerancia a la lactosa).
  • Tome cualquier líquido (excepto leche o bebidas cafeinadas) para reponer los líquidos perdidos a causa de la diarrea y los vómitos.
  • Suministre a los niños una solución electrolítica que se consigue en las droguerías.

Si presenta diarrea y es incapaz de tomar líquidos (por ejemplo, debido a las náuseas o al vómito), es posible que requiera atención médica y líquidos intravenosos (líquidos dentro de las venas). Esto es especialmente válido para niños pequeños.

Si toma diuréticos, necesita manejar la diarrea con cuidado. Hable con el médico, ya que es posible que sea necesario dejar de tomar el diurético mientras tenga la diarrea. Sin embargo, nunca deje de tomar ni cambie los medicamentos sin hablar con el médico y recibir instrucciones específicas.

Para la mayoría de las causas comunes de intoxicación por alimentos, el médico no prescribirá antibióticos.

Usted puede comprar medicamentos en la farmacia que le ayuden a disminuir la diarrea. No utilice estos medicamentos sin hablar con el médico si usted tiene diarrea con sangre o fiebre. No le dé estos medicamentos a los niños.

Si usted ha ingerido toxinas provenientes de hongos o mariscos, necesitará atención médica de inmediato. El emergenciólogo tomará las medidas para vaciar el estómago y remover la toxina.

Grupos de apoyo

Pronóstico

La mayoría de las personas se recupera de los tipos más comunes de intoxicación alimentaria en cuestión de 12 a 48 horas. Sin embargo, se pueden presentar complicaciones graves con ciertos tipos de intoxicación por alimentos.

Posibles complicaciones

La deshidratación es la complicación más común y se puede presentar a partir de cualquiera de las causas de intoxicación alimentaria.

Las complicaciones menos comunes pero mucho más graves pueden ser:

  • Artritis (Yersinia y Salmonela)
  • Trastornos hemorrágicos (E. coli y otras)
  • Muerte (intoxicación por hongos, ciertos peces o botulismo)
  • Problemas renales (Shigella, E. coli )
  • Trastornos neurológicos (botulismo, Campylobacter)
  • Pericarditis (Salmonela)
  • Dificultad respiratoria, incluyendo la necesidad de soporte con un respirador (botulismo)

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico si:

  • La diarrea dura más de dos a tres días.
  • Se presenta sangre en las heces.
  • Tiene diarrea y es incapaz de tomar líquidos debido a las náuseas o al vómito.
  • Tiene fiebre superior a 101° F (38.3° C)
  • Tiene signos de deshidratación (sed, vértigo, mareo)

Acuda al servicio de urgencias o llame al número local de emergencias (911 en los Estados Unidos) si:

  • El sangrado es excesivo o las heces son de color marrón o negro.
  • Puede tener intoxicación por hongos, pescado, o botulismo.
  • Su corazón se acelera, late con violencia o salta.

Prevención

Ver: Prevenir la intoxicación alimentaria.

Referencias

Sodha SV, Griffin PM, Hughes JM. Foodborne disease. In: Mandell GL, Bennett JE, Dolin R, eds. Principles and Practice of Infectious Diseases. 7th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Churchill Livingstone; 2009:chap 99.

Craig SA, Zich DK. Gastroenteritis. In: Marx JA, ed. Rosen's Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 7th ed. Philadelphia, Pa: Mosby Elsevier;2009:chap 92.

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Review Date: 12/10/2010

Review By: A.D.A.M. Editorial Team: David Zieve, MD, MHA, and David R. Eltz. Previously reviewed by Linda J. Vorvick, MD, Medical Director, MEDEX Northwest Division of Physician Assistant Studies, University of Washington, School of Medicine; and George F. Longstreth, MD, Department of Gastroenterology, Kaiser Permanente Medical Care Program, San Diego, California (1/20/2010).

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