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Dolor torácico

Definición

Es una molestia o dolor que se siente en algún punto a lo largo de la parte frontal del cuerpo entre el cuello y el abdomen superior.

Nombres alternativos

Opresión en el pecho; Presión en el pecho; Molestia en el pecho

Consideraciones

Muchas personas que experimentan dolor torácico sienten temor de un ataque cardíaco. Sin embargo, hay muchas causas posibles de dolor torácico. Algunas causas no son peligrosas para la salud, mientras que otras son serias e incluso potencialmente mortales.

Cualquier órgano o tejido en el tórax puede ser el origen del dolor, incluyendo el corazón, los pulmones, el esófago, los músculos, las costillas, los tendones o los nervios. El dolor también se puede propagar hacia el tórax desde el cuello, el abdomen y la espalda.

Causas

Problemas cardíacos que pueden causar dolor torácico:

  • La angina es otro tipo de dolor torácico relacionado con el corazón. Este dolor ocurre debido a que el corazón no está recibiendo suficiente sangre y oxígeno. El síntoma más común es el dolor torácico que se presenta detrás del esternón o ligeramente hacia la izquierda de éste. Se puede sentir como dolor opresivo, presión fuerte o dolor constrictivo. El dolor se puede irradiar al brazo, al hombro, a la mandíbula o a la espalda.
  • La disección aórtica (ruptura de la pared aórtica) causa dolor intenso y súbito en el tórax y en la parte superior de la espalda.
  • El dolor de ataque cardíaco puede ser similar al dolor de la angina inestable, pero más intenso.
  • La inflamación o infección en el tejido alrededor del corazón (pericarditis) causa dolor en la parte central del pecho.

Problemas pulmonares que pueden causar dolor torácico:

  • Un coágulo de sangre en el pulmón (embolia pulmonar), colapso de un área pequeña del pulmón (neumotórax) o la inflamación del revestimiento alrededor del pulmón (pleuresía) pueden causar dolor torácico que generalmente se siente agudo y, a menudo, empeora cuando uno tose o toma una respiración profunda.
  • Asma, que generalmente causa falta de aliento, sibilancias o tos.
  • Neumonía, la cual causa dolor en el pecho que se siente agudo y, a menudo, empeora cuando uno tose o toma una respiración profunda.

Otras causas de dolor torácico:

  • Ansiedad y respiración rápida
  • Inflamación donde las costillas se unen al esternón (costocondritis)
  • Herpes zóster (inflamación/infección del nervio que causa dolor agudo con hormigueo en un lado que se extiende desde el tórax hasta la espalda)
  • Distensión muscular o inflamación de los músculos y tendones entre las costillas.

El dolor torácico también puede estar relacionado con los siguientes problemas del aparato digestivo:

  • Acalasia
  • Espasmos esofágicos (contracciones anormales de los músculos en el tubo que lleva el alimento desde la boca hasta el estómago)
  • Vesícula biliar (dolor que empeora después de una comida, especialmente una comida grasa)
  • Acidez gástrica o reflujo gastroesofágico (ERGE)
  • Pancreatitis (dolor en la parte superior del abdomen y la espalda)
  • Úlcera gástrica o gastritis (dolor urente que ocurre si el estómago está vacío y mejora cuando uno come)

En los niños, la mayoría de los dolores torácicos no son causados por el corazón.

Cuidados en el hogar

Para muchas causas de dolor torácico, es mejor consultar con el médico o la enfermera antes de tratarse usted mismo en el hogar.

Si una lesión, una sobrecarga o la tos han provocado una distensión muscular, la pared torácica suele estar sensible o dolorosa cuando se presiona con un dedo en el sitio del dolor. Esto con frecuencia se puede tratar en casa. Ensaye con paracetamol o ibuprofeno, hielo, calor y descanso.

Si usted sabe que tiene asma o angina, siga las instrucciones del médico y tome los medicamentos en forma regular para evitar reagudizaciones.

Ver: acidez gástrica para obtener información acerca del tratamiento en el hogar.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al número local de emergencia (como el 911 en los Estados Unidos) si:

  • Presenta repentinamente un dolor opresivo, aplastante, con compresión o presión en el pecho.
  • El dolor se irradia a la mandíbula, el brazo izquierdo o entre los omóplatos.
  • Tiene náuseas, mareos, sudoración, corazón acelerado o dificultad respiratoria.
  • Sabe que tiene angina y la molestia en el pecho repentinamente se vuelve más intensa, causada por una actividad ligera o que dura más de lo usual.
  • Sus síntomas de angina se presentan estando en reposo.
  • Tiene un dolor de pecho repentino y agudo con dificultad respiratoria, especialmente después de un viaje largo, un período de reposo en cama (por ejemplo, después de una operación) u otra falta de movimiento que pueda llevar a un coágulo sanguíneo en la pierna.

Sepa que el riesgo de ataque cardíaco es mayor si tiene antecedentes familiares de cardiopatía, fuma, consume cocaína, tiene sobrepeso, tiene el colesterol alto, sufre de hipertensión arterial o padece diabetes.

Llame al médico si:

  • Tiene fiebre o una tos que produce flema verde amarillenta.
  • Presenta dolor torácico severo y que no desaparece.
  • Está teniendo problemas para deglutir.
  • El dolor de la pared torácica persiste por más de 3 a 5 días.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

De ser necesario, se toman medidas de emergencia y se requiere hospitalización cuando se trata de casos difíciles o avanzados o cuando la causa del dolor no es clara.

El médico realiza el examen físico y vigila los signos vitales (temperatura, pulso, ritmo respiratorio y presión arterial). El examen físico se concentra en la pared torácica, los pulmones y el corazón. Asimismo, el médico puede hacer preguntas como las siguientes:

  • ¿El dolor se localiza entre los omóplatos? ¿Está por debajo del esternón? ¿Cambia de lugar el dolor? ¿Es en un solo lado?
  • ¿Cómo describiría el dolor? (desgarrador, agudo, punzante, urente, opresivo, tenso, aplastante, molesto, sordo, fuerte, intenso)
  • ¿Aparece de forma repentina? ¿Ocurre siempre a la misma hora del día?
  • ¿Está empeorando el dolor? ¿Cuánto dura?
  • ¿Se irradia del pecho al hombro, brazo, cuello, espalda o mandíbula?
  • ¿Empeora al respirar profundamente, toser, comer o agacharse?
  • ¿Empeora al ejercitarse? ¿Se alivia el dolor al descansar? ¿Desaparece o sólo duele menos?
  • ¿Se alivia el dolor luego de tomar el medicamento con nitroglicerina? ¿Después de tomar leche o antiácidos? ¿Luego de eructar?
  • ¿Qué otros síntomas están también presentes?

Los exámenes de diagnóstico que pueden realizarse son:

Es posible que se requieran exámenes más complejos, dependiendo de la dificultad del diagnóstico o de la presunta causa del dolor torácico.

Prevención

Haga elecciones saludables en el estilo de vida para prevenir el dolor torácico causado por cardiopatía.

  • Alcanzar y mantener un peso normal
  • Controlar la hipertensión arterial, el colesterol alto y la diabetes
  • Evitar el consumo directo de tabaco y la exposición indirecta al mismo
  • Consumir una dieta baja en grasas saturadas e hidrogenadas y en colesterol, y rica en carbohidratos complejos, fibra, frutas y verduras
  • Hacer ejercicio con intensidad moderada al menos durante 30 minutos en la mayoría de los días de la semana
  • Reducir el estrés

Referencias

Brown JE, Hamilton GC. Chest Pain. In: Marx J, ed. Rosen's Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 7th ed. Philadelphia, Pa: Mosby Elsevier;2009:chap 18.

Anderson JL, Adams CD, Antman EM, et al. ACC/AHA Guidelines for the Management of Patients With Unstable Angina and Non-ST-Segment Elevation Myocardial Infarction: A Report of the American College of Cardiology/American Heart Association Task Force on Practice Guidelines (Committee on the Management of Patients with Unstable Angina). Circulation. 2007;116:803-877.

Cayley, Jr WE. Diagnosing the cause of chest pain. Am Fam Physician. 2005;72:2012-2021.

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Review Date: 5/14/2010

Review By: Jacob L. Heller, MD, MHA, Emergency Medicine, Virginia Mason Medical Center, Seattle, Washington. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.

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